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什么造成中美价格差异

昨天和一个朋友吃饭,忘记怎么聊到了中美价格差异。他问我,很多东西虽然是中国产的,但美国价格比中国价格还便宜,这是为什么。从我自己有限的观察,确实存在这种情况。比如服装,化妆品等,同样的产品在中国的价格往往比美国还贵。

这似乎违背了国际宏观经济学中的一个现象。以前的很多研究发现,一个国家的平均价格水平和这个国家的富裕程度正相关。也就是说,高收入国家的价格水平也相对较高。当然造成这种现象的一个重要原因就是一个国家的消费品中很多是非贸易品,比如理发等服务。而非贸易品的价格一般在高收入国家更高,从而造成平均价格水平高。

所以某些产品在中国价格比美国高并不一定和上面的理论冲突。即使这样,找出同种产品在中美两国间价格差别的原因也是一个很有意思的问题。我猜想大概有下面几个原因。首先,比较的样本可能不同。同一件产品即使在不同的销售地点,价格也有差异。比如同一个产品在纽约麦哈顿商业区的价格和outlet中的价格也是不同的。所以比较中美价格差别时要保证在同等城市和同等销售渠道的前提下进行比较。

如果即使这种情况下,中国价格仍然比美国贵,一个原因应该是关税。中国对比如polo,雅诗兰黛等这种“高档品”应该还是征收关税,具体多少,不清楚。有兴趣的同学可以查查。如果扣除关税后,仍然有差异,一个可能原因是生产商的价格歧视。为实现最大利润,生产商会对需求弹性小的国家制定一个高价格。为什么中国的需求弹性小。一个原因大概是因为产品的附加价值在中国比美国高。有些产品在美国虽然是大众货,比如coach包,但在中国仍然属于相对高档的产品。所以可以给使用者提供一个显示身份的附加价值。这样消费者的消费弹性就相对低一点。

造成中美价格差异的另外一个原因和分销也有关系。美国商场大部分都是全国连锁。规模效应可以让这些商场能有更好的物流管理,从而降低成本。另外商场规模大了后也增强了和生产厂家的谈判筹码。分销往往占整个产品价格的50%左右,中国的分销成本相对较高可能也是造成中美价格差异的原因。

如果能找到数据来分析找出这些原因分别解释了多少中美价格差异,文章上AER,JPE的概率能超过50%。至少上个JIE应该不是什么问题。

由房子限购想到的

中国大城市现在在轰轰烈烈搞限购来遏制房价上涨过快势头。李稻葵认为短期限购是正确的,尽管限购不应该长期存在。李认为限购从一定程度上限制了投资需求,对减轻房价上涨压力有帮助。

李稻葵认为限购和户口结合是不对的。首先,户口存在黑市。把限购和户口结合只能提高户口的黑市价格,鼓励腐败。另外,我认为更重要的是,强化户口的作用会降低人口流动性。户口本来就是一个很混蛋的东西。它降低了劳动力的流动性,从而降低了经济自我调整的灵活性。最近一二十年户口的作用正在被淡化,对发展经济来说是一件好事。现在又把购房和户口联系起来。这是在开倒车。

另外,我觉得限制投资需求的提法也有问题。真正要限制的是投机需求而不是投资需求。比如你现在确实有钱,需要投资,你该怎么办。存银行肯定不行。利率那么低,通胀那么高,存款得到的是负利率。放股市,你放心么?多数人而言,似乎就房地产还是稍微靠谱的投资渠道。对于这种正常的投资需求,不属于泡沫,没有理由去限制。

真正要限制的是贷款出来炒房子的投机需求。投资需求和投机需求不同的是,如果房价下跌时,二者对金融系统的冲击不同。如果你有1百万,投资到房地产。房价万一跌了,后果自负就是了。而从银行贷款出来的投机需求会把损失转嫁到银行。如果这种投机需求多了,会造成房地产泡沫。一旦房地产泡沫破裂了,银行系统有垮台危险。目前的政策显然没有区分投资和投机。政策定的过于严厉,甚至损害到了消费需求。例如北京规定没户口的人必须提供5年的纳税证明才能买房子。不知道这个五年的规定是从什么地方来的。个人认为显然太严格。对于刚参加工作的可能影响不大。但对于已经工作一段时间,然后搬家到北京的人,显然有问题。假如我辞职海龟了,准备归北京。即使我现在有钱可以买套房住,因为这个规定,难道也要等5年才能买不成?

“国有企业的资产实际上属于国家、属于全体人民的一笔储蓄”

“国有企业是属于国家的,属于人民的。它的利润,内部人是不可能分掉拿走的。国有企业的资产实际上属于国家、属于全体人民的一笔储蓄,一旦以后国家需要钱,完全可以动用。”

——国资委副主任邵宁

以前文章中讨论了国企利润迅速上升造成目前中国的很多问题,包括贸易不平衡和房地产过热等(链接)。最近国资委出来声称国企利润是中国人民的储蓄。然而,我不明白为什么中国人民需要那么高的储蓄。对于高增长的国家,比如中国,人民应该多消费,持有贸易赤字才对。原因很简单,高增长意味着中国越来越富裕。这种情况下人民应该借贷消费,把未来的一部分财富转移到现在消费。举个极端的例子。比如某个人现在分文没有,但知道1年后将继承一笔巨额财产。那么这个人现在就应该举债消费,等财产到手后再还钱。这种举债行为就是一种更优的消费选择。

另一个相关的问题是,中国国企这些巨额利润是从什么地方来的。是因为国企效率高还是由于行业保护造成的垄断优势。如果是垄断优势,国企的利润不仅造成了中国过高的储蓄率,还造成中国经济结构的扭曲。这种情况下,国企的高额利润并不是一件好事。

屁股决定大脑

前段时间写了篇短文,讨论中国的贸易盈余和汇率。主要中心思想是中国的贸易不平衡更有可能是深层次的经济扭曲造成,例如国企的垄断造成政府和国企的储蓄率过高。所以完全靠人民币升值,对改变贸易不平衡作用不是太大。

后来短文被华尔街时报的网站报道了。自己到网站上看了看,有人留言说,啊,这是中国对美国经济入侵的一个有力证据。我faint, 和自己想说的意思完全不搭界。

曼昆几年前和自己的爱徒Reis提出了粘性信息的概念,说人们获取信息的成本高,所以不会时刻更新自己的信息。我看信息不仅是粘性的,还是非常有选择性的。人们读取信息的过程中,往往更注重和自己现有想法一致的东西,而对其他可能更重要的信息视而不见。也就是说,自己对信息的解读完全看屁股事前坐在了什么地方,典型的屁股决定大脑。不知道在learning的文献中有没有人研究过这个问题。

随感

1.昨天中国终于又加息了。能否抑制通胀?还要看对货币供应的控制效果如何。人民银行既控制价格(利息)又控制数量(货币供应),显然不是按市场经济在运行。不知道这种做法什么时候才能改正过来。

2.穆巴拉克今天宣布下课。看看穆巴拉克昨天强硬的态度,就知道今天的下课是迫于无奈的。呵呵。美国背后做了不少工作啊。巴马总统昨天在一个演讲时,已经很强烈的暗示了穆巴拉克的下台。然后晚上穆巴拉克宣布就是不下,让美国的面子一下掉到地上。今天早上NPR还报道说,埃及局势的发展决定了美国世界影响力是不是进一步下滑的标志,简直提升到了国家生死攸关的高度。中午吃饭穆巴拉克就宣布下台了,哈哈。看了美国的国际影响力真不是盖的。