美国政府财政状况

最近大家对政府债务问题都比较关心,尤其是美国和欧洲政府债务问题。虽然我自己一直倾向于市场派,但仍想纠正几个关于政府债务的误区。另外我会对美国联邦政府债务问题做一个简单讨论。

首先,就长期而言,是否政府赤字必须为零?不一定。一个政府可以一直持有赤字,只要赤字占GDP比重低于GDP增长速度,政府赤字和债务长期而言是可以持续的。举一个简单例子。你目前收入10万元,而且每年增加10%。同时你目前负债10万元,而且每年继续借债1万元。10年后,你的收入大概是26万,你的负债是20万。虽然一直处于赤字状态,你的负债一直在增加,但负债占你收入的比重从开始的100%下降到20/26=77%。假定上面的情况不变,50年后你的负债只占你收入的5%了。这种情况下的财政赤字就长期而言是完全可以持续的。

其次,政府赤字是否一定是坏事?数据中政府财政赤字和经济增长速度往往是负相关的。也就是说,政府赤字高的年份,经济增长速度低。因此有人宣称政府赤字降低了经济增长速度。实际情况可能完全是相反的。当经济增长降低时,政府的税收会下降,同时由于经济刺激计划和失业保险等社保项目的支出增加,政府赤字会随之增加。也就是说经济增长放缓造成了政府赤字,而不是后者造成了前者。

需要声明的说,我这里的本意并不是说,政府赤字是好事。只是指出大家在批评政府赤字时的一些误区。关于政府开支对经济的作用,当然争论很多。正反两方都有一些道理。我这里不加评论了。下面看看美国联邦政府财政赤字的情况。

上图是美国联邦政府赤字(如果小于0)或者盈余(大于0)占美国GDP的百分比。美国GDP的平均增长速度大概是2-3%。所以根据我们上面讨论的标准,如果赤字占GDP的比例小于2-3%,政府赤字不应该是什么严重问题。从50年代到80年代初期,美国的政府赤字基本保持在这个水平。

但从80年代到90年代,政府赤字增加到GDP的4%以上。这种赤字水平长期是不可持续的。当时的赤字主要是里根政府的减税和增加军费开支引起。90年代政府赤字情况的好转,主要的受当时美国经济快速增长的影响。快速增长的经济提高了政府收入,从而减少了财政赤字占GDP的比重。2001年网络泡沫破裂,政府赤字从新回到4%的水平。而05年左右的房地产市场泡沫再次暂时缓解了政府财政赤字的问题。

08年房地产泡沫的破裂引起了美国政府赤字问题的总爆发。由于政府收入的大幅减少和经济救助计划,美国财政赤字09年一举突破了GDP的10%。目前根据预测,美国政府赤字至少在今后2-3年里会保持在一个相对高位。

美国的政府赤字问题除了一些暂时因素外,比如经济的不景气造成政府收入减少,一个棘手的结构性问题就是政府福利项目开支逐年增加。目前政府所有收入刚刚够支付包括医疗保险,失业保险等各种政府提供的福利计划。一个现实问题就是如果想把美国政府赤字降低到GDP2%的水平,要么增加税收,要么减少社会福利,一个更可能的方案大概是两者并行。但共和党的一些强硬派,比如一些茶党成员,反对任何形式的增税,而民主党的强硬派反对社会福利的降低。任何降低政府赤字的改革都有很大风险。考虑到明年的总统大选和政府赤字改革可能带来的政治风险,估计两党目前都不会在大选前作出什么实质性的结构性改革。

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7 responses to “美国政府财政状况

  1. 写得很好,不过能不能再分析一下美国政府破产的风险呢?

  2. 保守起见,赤字水平应该保持在GDP增长率以下。结合平均税率,比如可以保持在比如比GDP增长率少一个百分点,或者是GDP增长率的百分6,7十,以应付经济下滑。政客给选民的承诺总是太乐观。

  3. 经济下滑时赤字水平会高于GDP增长率,但经济好时也会低于平均GDP增长率。所以只要长期而言赤字水平基本和GDP增速持平,政府债务占GDP的比重就是相对稳定的,不会造成不可持续的问题。当然,我同意政客会做出过于乐观的承诺破坏这种均衡状态。所以我觉得应该通过立法来加入一些中长期的硬约束条件。比如以5年的移动平均来作为一个衡量标准,这个移动平均不能超过某个上限。如果超过,就必须通过什么手段强行削减赤字。

  4. 其实我说比GDP增长率低的意思是,防止进入恶性循环,即,经济下滑,税收减少,赤字上升,然后赤字上升会带来很多的 坏影响,比如融资成本上升,然后为了阻止赤字继续上升,要考虑增加税收或者减少支出,那么这些都会进一步恶化经济情况。如此即为恶性循环。欧美的问题就在于此了,我想。你所说的持平可以保持相对稳定是建立的一个假设上的,即经济波动不能太大,这就是太乐观的假设了。

  5. @ valiulver: 关于恶性循环,我的观点和你大概不太一样。我有时间了可以写一篇博文再仔细讨论一下这个问题。

  6. 期待受教。

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